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Avances en salud

La diversidad de los biobancos

Biobanco
Escrito por Juan González

Si hace unas semanas os contábamos el proceso que se sigue para crear una vacuna, hoy vamos un poco más lejos aún. Ahora que sabemos las fases que debe atravesar un proceso médico de ese calado… ¿qué os parece si hablamos de la materia prima con la que trabajan los investigadores? Nos han contado durante meses que decenas de farmacéuticas de todo el mundo han estado haciendo pruebas para obtener sus propios remedios, pero… ¿de dónde obtenían sus muestras? La mayoría de ellas, de un biobanco. Bueno, de uno no, sino de los múltiples biobancos que hay repartidos por el mundo.

Hoy os contamos la importancia del biobanco en el proceso de investigación, y también por qué los biobancos en España componen una red que es envidiada en gran parte del mundo. Nuestro país cuenta con cerca de una cuarentena de estos centros sin ánimo de lucro y dispuestos siempre a ayudar. Seguid leyendo, que vais a daros cuenta de la cantidad de cosas que ocurren en el mundo para salvarnos la vida de las que no tenemos ni la más remota idea. ¡Por estas cosas es por lo que la inversión en I+D+I en los países desarrollados debería ser muchísimo mayor de lo que es!

¿Qué es un biobanco y para qué sirve?

Aunque es posible que últimamente hayamos oído hablar de ellos, lo más probable es que, hasta ahora mismo, no tuviésemos ni idea de qué es un biobanco. Por la construcción de la palabra se entiende que es un lugar en el que se almacena, con bastante celo, materia viva, pero… ¿a qué nos referimos exactamente cuando hablamos de biobancos? Pues a entidades que se dedican a acoger muestras biológicas de modo que se garantice el mayor grado de conservación posible para ellas. Es decir, solo se puede considerar un biobanco a aquel organismo que vele por el extremo cuidado de dichas muestras.

¿Y qué suponen los biobancos para la investigación? A pesar de contar con una gran cantidad de muestras, dichas entidades no se dedican exactamente a esto. En los biobancos no se investiga, sino que se proporciona todo el material biológico necesario para que lo hagan otros. Son, por decirlo de la forma más sencilla posible, gestores de recursos al servicio de la sociedad, y su principal objeto es el de promover la investigación biomédica. Los biobancos son, pues, facilitadores de la labor científica, ¡a día de hoy, sin ellos, no podríamos avanzar al mismo ritmo contra ciertas amenazas a nuestra salud!

Cada biobanco, que por cierto son sin ánimo de lucro, tiene sus propias normas de excelencia. Eso sí, el funcionamiento de todos ellos suele coincidir en varias cosas:

  • Recepcionan las muestras biológicas y las preparan para su almacenado.
  • Las envían a quienes las requieren, siempre cumpliendo con las medidas de preservación.
  • Consolidan los datos de cada muestra y las someten a estrictos controles de calidad.
  • Ceden muestras a aquellos proyectos de investigación que las necesitan.

La verdad es que contar con servicios así marca la diferencia, ¡de ahí la importancia de nuestro próximo apartado!

Necesidad de aumentar la diversidad de los biobancos

Aunque la red de biobancos en España es una de las mejores que existen a nivel internacional, lo cierto es que ese esfuerzo nunca es suficiente. Los problemas contra los que nos toca luchar en biomedicina son tantos, y de naturalezas tan variadas, que es necesario aumentar la diversidad de los mismos más y más. Por lo general, las muestras biológicas se almacenan tanto congeladas como parafinadas, lo que requiere de una serie de medios económicos bastante cuantiosos, pero cada euro invertido en esta labor es también una inversión en vida y bienestar para la raza humana.

Por ejemplo, únicamente el Biobanco del Instituto de Investigación Sanitaria y Biomédica de Alicante (ISABIAL) almacenaba, ya en agosto de 2020, algo más de 9.000 muestras biológicas procedentes de 406 pacientes con COVID-19, puestas a disposición de cualquier equipo de investigación que las requiriese. Cuando surge una enfermedad nueva y devastadora como la provocada por el coronavirus llegado desde la provincia china de Wuhan, contar con este tipo de recursos es vital para poder reaccionar con la mayor agilidad posible. Por aquel entonces, más de 30 organismos habían solicitado ya dichas muestras. ¡Tenerlas bien conservadas y clasificadas es lo que puede hacer de la vacuna española la mejor del mundo en un futuro próximo!

Objetivo de la startup 54gene

Cuando hablamos de este tipo de avances en biomedicina, solemos pensar únicamente en su aplicación en el primer mundo. Eso sí, ¿os imagináis la de bien que podrían hacer en países tercermundistas como los que hay en África? La startup 54gene no solo lo ha imaginado, sino que ha decidido poner en marcha un proyecto con el que llevar las bondades de los biobancos nada menos que hasta Nigeria. ¿Su objetivo? Fácil de decir, pero no tanto de convertir en realidad: la compañía quiere hacer evolucionar de una vez la medicina de precisión en África, y ha planteado hacerlo a través de la investigación, los diagnósticos moleculares avanzados y los programas clínicos.

La mayoría de nosotros no somos conscientes de ello, pero Lagos, la ciudad más importante del país, es también una de las capitales mundiales del comercio. Por eso ha sido elegida por 54gene para revolucionar desde allí el mercado mundial de la genómica. ¿Y cómo entra aquí el papel de un biobanco? Pues resulta que es crucial ,y vais a comprenderlo enseguida. La genómica busca solucionar problemas desde el código fuente de los mismos, o dicho de otro modo, desde los genes del ser humano. El problema es que únicamente un 2% de las muestras actuales pertenecen a población africana.

¿Y qué significa esto? Pues que, por desgracia, los remedios obtenidos contra un mal en concreto no tendrían la misma eficacia sobre la población europea, o americana, que sobre la africana. Por eso urge la creación de biobancos en África con muestras biológicas de los habitantes de sus distintos países. Se avecina una revolución y vamos a poder ser testigos de ella. Nos ha tocado vivir en una época realmente maravillosa, ¡a veces pensamos que no somos conscientes de lo afortunados que hemos sido!

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Juan González

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